19 Μαρ 2012

Μέθοδος εγκεφαλικής απεικόνισης μπορεί να εντοπίσει τα βρέφη με αυξημένο κίνδυνο ανάπτυξης αυτισμού

Ο αυτισμός είναι μια νευροψυχολογική αναπτυξιακή διαταραχή η οποία εκδηλώνεται από μικρή ηλικία και χαρακτηρίζεται από εμφανή προβλήματα στις κοινωνικές δεξιότητες και την επικοινωνία του ατόμου. Νέα νευροψυχολογικά δεδομένα υποδεικνύουν ότι ίσως υπάρχει τρόπος να εντοπίσουμε από πολύ νωρίς εάν κάποιο παιδί θα αναπτύξει συμπτώματα αυτισμού στο μέλλον ή όχι. Τουλάχιστον αυτό είναι το συμπέρασμα μιας πρώτης έρευνας του Πανεπιστημίου της Βόρειας Καρολίνας στις ΗΠΑ[1][2]

Μέσα στα πλαίσια ενός μακροχρόνιου προγράμματος έρευνας της εγκεφαλικής δραστηριότητας και δομής των εγκεφάλων βρεφών οι ερευνητές ήταν σε θέση να ελέγξουν την ανάπτυξη του εγκεφάλου βρεφών στην ηλικία των 6, 12 και 24 μηνών. Τα βρέφη που συμμετείχαν στην εν λόγω έρευνα είχαν τουλάχιστον ένα αδερφάκι με αυτισμό, οπότε από τη στιγμή της γέννησής τους είχαν καταταχθεί σε μια ομάδα αυξημένου κινδύνου εμφάνισης αυτισμού. Μελετώντας την εκγεφαλική ανάπτυξη αυτών των βρεφών και συγκρίνοντάς τη με την ανάπτυξη των εγκεφάλων βρεφών που δεν ήταν στην ομάδα αυξημένου κινδύνου, ήταν σε θέση να καταγράψουν τις ειδοποιούς διαφορές που   θα μπορούσαν να αξιοποιηθούν ως «καμπανάκι κινδύνου» για τον εντοπισμό βρεφών με αυξημένο κίνδυνο εμφάνισης αυτισμού.

Χρησιμοποιώντας μια σύγχρονη τεχνική εγκεφαλικής απεικόνισης ονόματι DTI (Diffusion Tensor Imaging) οι ερευνητές δημιουργησαν ένα τρισδιάστατο μοντέλο της λευκής ουσίας των εγεφάλων των δύο ομάδων. Αυτό που παρατηρήθηκε είναι ότι τα βρέφη στην ομάδα αυξημένου κινδύνου παρουσίασαν ανωμαλίες στην ανάπτυξη του δικτύου λευκής ουσίας, ήδη από την ηλικία των 6 μηνών.

Τα αποτελέσματα αυτής της έρευνας υποδεικνύουν ότι αξιοποιόντας τη μέθοδο του DTI είναι δυνατόν να εντοπισθούν πολύ νωρίς τα βρέφη με κίνδυνο ανάπτυξης αυτισμού, πριν καν αρχίσουν να αναπτύσουν τα συμπεριφορικά συμπτώματα στην ηλικία των 12 μηνών. Αν και ακόμη δεν έχουν αναπτυχθεί επαρκείς μέθδοοι θεραπείας του αυτισμού, η όσο το δυνατόν πιο έγκαιρη διάγνωση είναι σημαντική για την επιστημονική κοινότητα. Ας μη ξεχνάμε ότι ο εγκέφαλος των παιδιών είναι εξαιρετικά εύπλαστος τους πρώτους μήνες της ζωής τους. Το γεγονός αυτό αυξάνει την πιθανότητα επιτυχίας μιας μελλοντικής θεραπείας σε αυτά τα πρώτα στάδια της ζωής. Αυτό που μένει να δούμε εάν οι επιστήμονες θα μπορέσουν να αξιοποιήσουν αυτή την έγκαιρη διάγνωση για την ανάπτυξη μιας θεραπείας για τον αυτισμό.

Εισαγωγική Φωτογραφία

Author: Δημήτρης Αγοραστός

Ψυχολόγος και κάτοχος μεταπτυχιακού διπλώματος στις νευροσυμπεριφορικές επιστήμες. Ολοκληρώνει το μεταπτυχιακό του στη Σχολική Ψυχολογία. Έχει ασχοληθεί ερευνητικά με θέματα όπως την έκφραση των ανθρωπίνων συναισθημάτων, την ενσυναίσθηση, την ανάπτυξη μαθησιακών διαταραχών και την διασύνδεση υπολογιστή-εγκεφάλου για τετραπληγικούς ασθενείς. Έχει ασχοληθεί επαγγελματικά και εθελοντικά με την ψυχοκοινωνική υποστήριξη ευάλωτων κοινωνικών ομάδων. Είναι ο διαχειριστής και ο κύριος αρθρογράφος του Ψυχολογείν.

Περισσότερες Πληροφορίες / Βιβλιογραφία

  1. Wolff, J. J. (2012). Differences in White Matter Fiber Tract Development Present From 6 to 24 Months in Infants With Autism. American Journal of Psychiatry. doi:10.1176/appi.ajp.2011.11091447  []
  2. Psychiatric News: Imaging May Identify Babies With Autism Risk []